El nou boom: el gas d'esquist alimentant un renaixement industrial nord-americà

La revolució del gas d'esquist està provocant un renaixement industrial nord-americà antic, donant vida a empreses com la petroquímica i el vidre, l'acer i les joguines.

Feines de 15 dòlars a prop meu

Penseu en les fortunes creixents de la Parròquia de l'Ascensió, La.

Methanex Corp., que va tancar la seva darrera planta química als Estats Units el 1999, està gastant més de mig milió de dòlars per desmantellar una planta de metanol a Xile i traslladar-la a la parròquia.



A prop, una empresa petroquímica, Williams, està gastant 400 milions de dòlars a expandir una planta d'etilè . I l'1 de novembre, CF Industries va presentar una expansió de 2.100 milions de dòlars del seu complex de fabricació de fertilitzants nitrogenats, amb l'objectiu de desplaçar les importacions que ara representen la meitat de les vendes de fertilitzants nitrogenats als Estats Units.

Totes aquestes empreses depenen molt del gas natural. I a tot el país, empreses com elles estan acreditant l'abundància sobtada de gas natural barat per accelerar les seves operacions als Estats Units. Gràcies a les noves aplicacions de la tecnologia de perforació per desbloquejar el gas natural atrapat a la roca d'esquist, la producció del país ha augmentat i els experts energètics pronostiquen gairebé per unanimitat que els preus es mantindran baixos o moderats durant una generació. L'Agència Internacional de l'Energia diu que el 2015, els Estats Units superaran Rússia com a major productor de gas del món.

Veure gràfic La producció de gas d'esquist està augmentant.

El subministrament de gas natural i el preu són els factors impulsors, i estem nedant amb gas natural aquí avall, va dir Mike Eades, president de l'Ascension Economic Development Corp.

La parròquia de l'Ascensió es troba a la regió geològica de Haynesville, una de les grans perspectives de gas d'esquist del país.

M'ha quedat clar que el desenvolupament responsable dels extensos recursos recuperables de petroli i gas natural de la nostra nació té el potencial de ser el motor econòmic d'una vegada en la vida que el carbó era fa gairebé 200 anys, EUA. El president de Steel, John Surma, va dir en un discurs aquest any.

Les empreses industrials aposten perquè l'augment de la producció domèstica de gas natural és molt més que un inconvenient. Els subministraments barats i abundants de gas natural estan inundant el mercat nord-americà, i els preus als Estats Units són tan baixos com una quarta part dels que són a Europa o Àsia.

En un futur previsible, gràcies a la recuperació dels grans dipòsits subterranis de gas d'esquist dels Estats Units, és probable que el gas natural es mantingui entre un 50 i un 70 per cent més barat als EUA que a Europa i Japó, segons un informe recent del Boston Consulting Group.

Això es traduirà en costos significativament més baixos per a la generació d'electricitat, per al combustible utilitzat per alimentar plantes industrials i per a la matèria primera utilitzada en molts processos industrials, va dir Justin Rose, director de BCG i coautor de l'informe.

Segons Dow Chemical, els fabricants tenen previst invertir fins a 80.000 milions de dòlars en plantes químiques, fertilitzants, acer, alumini, pneumàtics i plàstics als Estats Units. I el motiu principal, va dir George J. Biltz, vicepresident d'energia i canvi climàtic de Dow Chemical, es torna a l'avantatge competitiu massiu que tenen els Estats Units amb el gas natural en l'actualitat.

Una conversa canviant

El boom de l'esquist no només ha canviat els plans corporatius. També ha alterat la manera de pensar i parlar del petroli i del gas.

Durant dècades, la major part de la conversa sobre el petroli i el gas natural dels Estats Units ha girat al voltant de la idea de l'escassetat, la disminució de la producció i l'augment dels preus. El treball fonamental de M. King Hubbert —el geòleg de Shell que va predir amb precisió als anys 50 que la producció de petroli dels Estats Units arribaria a punt màxim el 1971— va definir aquest marc.

Tradicionalment, els subministraments de gas natural s'han vist limitats i els preus del gas han estat volàtils: els serveis públics cremant que van apostar massa per les centrals elèctriques de gas als anys noranta.

Però les noves tecnologies i els nous usos de la tecnologia antiga han posat en dubte les suposicions del passat. Anys de treball pioner en tècniques de perforació d'un petrolier independent, George Mitchell, van donar els seus fruits. Malgrat les preocupacions sobre els riscos de contaminació de l'aigua vinculats a la fracturació hidràulica de l'esquist, la perforació i la producció s'han disparat.

Els Estats Units estan farcits d'aquests jocs d'esquist, alguns rics en gas natural i altres rics en petroli. Els Estats Units encara produeixen menys petroli que el 1971 i els preus són alts. Però el país està produint més petroli que en qualsevol any des del 1994, i la producció està augmentant.

Mentrestant, la producció de gas natural ha saltat a nivells rècord. L'any 2000, el gas d'esquist era el 2 per cent del subministrament de gas natural dels EUA; el 2012, era del 37 per cent.

De sobte, els subministraments de gas natural semblen prou abundants com per durar un segle a les taxes de consum actuals El Consell Nacional del Petroli va dir en un informe l'any passat. Alguns defensors del gas natural l'han anomenat un pont cap a un futur d'energia neta perquè les seves emissions de gasos d'efecte hivernacle són la meitat de les del carbó i perquè les plantes de gas poden posar-se en marxa ràpidament i combinar-se amb l'eòlica i la solar per proporcionar una alternativa fiable al carbó.

Altres l'anomenen un desviament, ja que encara és un combustible fòssil i està socavant l'energia nuclear, eòlica i solar, així com el carbó. Pont per al futur net o gir en U cap al passat brut? dit un titular al blog del grup ecologista Earthjustice. Els Estats Units han perforat més pous de petroli i gas que qualsevol altre país, i la nova onada de subministraments ha portat una nova onada de plataformes esquitxant el camp i nous oleoductes entrecreuats.

Per als ecologistes, l'abundància de gas d'esquist suposa un dilema polític i ambiental. A mesura que els nous subministraments de gas alimenten cada cop més plantes industrials, les noves circumscripcions tindran participacions en la producció de gas, cosa que dificultarà políticament imposar noves regulacions. L'Agència de Protecció del Medi Ambient està sospesant si s'ha d'emetre directrius federals addicionals sobre diversos aspectes perjudicials de la perforació de gas d'esquist, inclosa l'eliminació d'aigua tòxica utilitzada per trencar formacions i la contaminació de l'aire de les operacions de perforació. L'EPA també podria emetre normes que requereixin tècniques de perforació que facin menys probable la contaminació dels aqüífers.

Però una cosa és clara: la caiguda dels preus del gas natural ha canviat tots els càlculs i hipòtesis sobre el negoci energètic.

Reacció petroquímica

Potser ningú es beneficia més dels baixos preus del gas natural que la indústria petroquímica, que depèn del gas natural com a matèria primera i com a font d'energia. El gas natural, al seu torn, produeix els components bàsics d'altres productes, com ara pintures, dissolvents, plàstics, envasos, tintes, colorants i lubricants.

I cap indústria demostra millor quant ha canviat en un curt període de temps. Ocupació en la indústria química va caure un 17 per cent des del gener del 2002 fins al gener del 2011, segons l'Oficina d'Estadístiques Laborals.

L'octubre de 2005, després que l'huracà Katrina va colpejar Louisiana, el preu del gas natural havia augmentat fins als 14 dòlars per mil peus cúbics. Els subministraments eren escassos fins i tot abans de la tempesta, i Dow Chemical havia tancat temporalment una de les seves plantes petroquímiques més grans.

Ho diem inequívocament: els Estats Units estan en una crisi de gas natural, va dir el director executiu de Dow Chemical, Andrew Liveris, en el testimoni del Senat en aquell moment. Els huracans han subratllat de manera espectacular el problema, però no el van causar. Els preus del gas natural, una vegada 2 dòlars per mil peus cúbics, s'havien multiplicat per set. El gas va representar la meitat dels costos de Dow, va dir.

Simplement no podem competir amb la resta del món a aquests preus, va afegir Liveris. Nosaltres i altres invertim ara a la Xina i l'Orient Mitjà, on l'energia és molt més barata, per a la nostra incredulitat. La nostra indústria seguirà creixent. Simplement és una qüestió d'on creixerem.

Entre els acords que va fer: un amb Kuwait i una empresa conjunta de 20.000 milions de dòlars amb Saudi Aramco per construir instal·lacions a l'Aràbia Saudita amb gas barat que es troba allà juntament amb petroli.

Avui, Dow Chemical està elaborant plans per construir una planta a Freeport, Tex., i està reiniciant una planta a St. Charles, Louisiana. I l'ocupació a la indústria química a nivell nacional a finals d'any ha augmentat per primera vegada en una dècada, diu l'Oficina d'Estadístiques Laborals.

El conseller delegat de Methanex, Bruce Aitken, va dir que els preus del gas natural van fer atractives les operacions de trasllat a Louisiana.

La proliferació del gas d'esquist a Amèrica del Nord ha donat lloc a un entorn de preu estructuralment baix del gas natural, que sustenta l'economia molt atractiva per a aquest projecte, va dir als inversors de una conferència trucada el 26 de juliol .

Va dir que traslladar la planta de metanol de Xile a Louisiana donarà els seus fruits en menys de quatre anys si els preus del gas es mantenen al voltant dels 4 dòlars per mil peus cúbics. Va dir que la companyia estava considerant traslladar una segona planta de Xile a Geismar, La.

CF Industries també es va veure atraïda pel preu i la proximitat del gas natural a Ascension Parish. El gas representa al voltant del 70 per cent dels costos de fabricació a les seves unitats d'amoníac i urea. La companyia va dir que el lloc està servit per cinc gasoductes a preus establerts al proper Henry Hub, que és el referent nacional per als preus del gas al comptat.

Les companyies estrangeres també estan mirant el gas natural dels Estats Units.

Al setembre, una gran empresa constructora egípcia va anunciar que construiria una nova planta de producció de fertilitzants nitrogenats al sud-est d'Iowa per subministrar als clients del cinturó de blat de moro dels Estats Units. Orascom Construction Industries, amb seu al Caire, un dels fabricants de fertilitzants més grans del món, va dir que la planta de 1.400 milions de dòlars seria la primera planta de fertilitzants a base de gas natural a escala mundial construïda als Estats Units en gairebé 25 anys i reduiria la dependència dels EUA de les importacions. fertilitzants.

Després d'anys de perdre llocs de treball en la fabricació, la majoria de les comunitats nord-americanes competeixen per atraure les indústries.

Orascom va triar Wever, Iowa, per sobre d'Illinois perquè part de la seva inversió es finançarà amb un bon exempt d'impostos. L'Autoritat de Desenvolupament Econòmic d'Iowa va aprovar un paquet d'incentius que s'espera que proporcioni una desgravació fiscal de l'ordre de 100 milions de dòlars, va dir la companyia.

Royal Dutch Shell ha presentat els plans per a una planta petroquímica de 2.000 milions de dòlars al nord-oest de Pittsburgh, on pot utilitzar el subministrament de gas natural de l'enorme formació d'esquist Marcellus de l'estat. Va triar Pennsilvània tot i ser cortejat per Ohio i Virgínia Occidental.

L'efecte més ampli

El creixement econòmic de l'abundància de gas natural s'estén a les empreses que subministren el boom de la perforació.

L'1 d'octubre, Honeywell va anunciar que va pagar 525 milions de dòlars per una participació del 70 per cent a Thomas Russell, un proveïdor privat de tecnologia i equips per al processament i tractament de gas natural. Amb l'adquisició, Honeywell oferirà tecnologies i productes que permetin als productors d'esquist i gas natural convencional eliminar els contaminants del gas natural i recuperar líquids de gas natural d'alt valor utilitzats per a petroquímics i combustibles.

Un altre exemple: U.S. Steel. L'empresa està produint noves canonades per a plataformes de perforació de gas natural, pous i canonades. I com a gran consumidor d'energia, està pagant menys pel combustible.

Surma, el conseller delegat d'U.S. Steel, va dir en un discurs recentment que la companyia va utilitzar 100.000 milions de peus cúbics de gas natural el 2011, de manera que només una diferència de preu d'uns pocs dòlars.. . .ens permet aconseguir importants i significatius estalvis de costos. Per cada canvi de dòlars en el preu de mil peus cúbics, l'empresa estalvia 100 milions de dòlars.

Surma va dir que la companyia també està millorant els seus alts forns nord-americans per permetre una major injecció de gas natural per reduir el seu consum de coc, un combustible derivat del carbó. La reducció podria reduir els costos del combustible dels alts forns en 15 dòlars per tona de metall calent produït, i U.S. Steel pot produir més de 20 milions de tones d'acer a l'any.

A més d'aquest tipus d'oportunitats d'estalvi de costos, el gas natural hauria de proporcionar als fabricants d'acer nord-americans un altre avantatge operatiu sobre els nostres competidors estrangers, va dir Surma.

Un cop algunes d'aquestes indústries bàsiques arribin a casa, les empreses més avall de la cadena de valor també podrien tornar.

Si fabriqueu plàstics als Estats Units, hi ha un munt de coses produïdes a la Xina que podrien tornar a produir-se als Estats Units, va dir Harold L. Sirkin, soci sènior del Boston Consulting Group.

Podries pensar en les joguines, va dir. Hem parlat amb unes quantes empreses pensant: 'Vol dir això que puc tornar una mica de producció de joguines als EUA?' El cost energètic de les joguines de plàstic és raonablement elevat. I el contingut de mà d'obra és relativament baix perquè estem parlant d'instal·lacions d'emmotllament per injecció automatitzades.

Les fàbriques exportadores xineses podrien ser vulnerables, sobretot tenint en compte els riscos de robatori de propietat intel·lectual, els costos de transport i les llargues cadenes de subministrament.

De sobte, les equacions comencen a canviar sobre on es produeixen les coses, va dir Sirkin. Fins i tot a les indústries on l'estructura de costos inclou només un 1 o 2 per cent d'electricitat, això podria marcar la diferència.