Va ser la primera companyia de jazz dirigida pels negres en dècades. Però Black Jazz Records era propietat d'un blanc?

Gene Russell, a la dreta, va ser la força creativa darrere de Black Jazz Records, un segell discogràfic que mostrava músics negres ignorats, inclosa la cantant Kellee Patterson, a l'esquerra. L'historial de propietat del segell és ara una font de polèmica entre la família de Russell. (Al Parker)

Per Geoff Edgers 27 d'agost de 2020 Per Geoff Edgers 27 d'agost de 2020

El moment, sobre el paper, era poètic. Black Jazz Records, tristament exhaurit durant la major part de les últimes quatre dècades, es reviuria durant l'estiu de Black Lives Matter.

Amb el seu logotip tancat amb les mans i les portades distintivament monocromàtiques, Black Jazz representava més que només música. Tal com va proclamar l'article de 1971 a la revista Billboard que anunciava la seva creació en un titular, Black Owned Jazz Label to Bow With Black Acts Only.



Tendència de tipus hipotecari a 30 anys

Excepte que potser no era propietat dels negres.

Aquesta realitat ha renovat un conflicte de llarga data, ja que aquest mes arriba el primer conjunt de reedicions de Black Jazz de Real Gone Music, el segell especialitzat amb un catàleg eclèctic que inclou Ben Folds i Question Mark and the Mysterians. La campanya que pretenia celebrar la col·laboració de Gene Russell, un pianista i productor negre que va morir en relatiu anonimat el 1981,i Dick Schory, un percussionista i arranjador blanc que va guanyar milions durant l'època daurada de RCA, ha reactivat el debat sobre la mitologia romàntica que envolta la història del segell. També ha fet sortir a la superfície la complicada xarxa de disfuncions empresarials de dècades que va impedir que aquests àlbums es publiquin correctament al llarg dels anys.

La història de l'anunci continua sota l'anunci

Estic molest per això, diu el copresident de Real Gone, Gordon Anderson, sobre el conflicte. Però no estic ben segur de què fer-hi. Estem donant a conèixer la música que s'ha perdut i introduint a tot un públic ampli l'obra de Gene Russell i els artistes del segell. Això és tot el que hem volgut fer.

La recent onada de conflictes va començar a principis d'aquest mes quan la família de Russell es va assabentar de la campanya de reedició a través dels informes d'aquest article. Russell tenia 55 anys quan va morir, sis anys després del llançament de l'últim dels 20 àlbums de Black Jazz. Toi Eugene Russell, el seu fill de 56 anys, fa temps que creia que el seu pare no era només el cofundador del segell, sinó que era propietari parcial de Schory.

I no tenia ni idea que Schory, de 88 anys, que sempre ha insistit que era propietari de Black Jazz Records, va vendre recentment el segell a 43 North Broadway LLC, que al seu torn el va llicenciar a Real Gone.

La història de l'anunci continua sota l'anunci

A principis d'aquest mes, Russell va fer que l'advocat de la família, Steven R. Lowy, demanés a Real Gone i al 43 North una prova de propietat. També va enviar un avís formal de cessament i desistiment. Lowy va dir que 43 North va respondre dient-li que la seva queixa estava sent revisada.

Gene Russell era un noi increïble, diu Lowy. Va veure que no hi havia segells dirigits i que només emetien música de persones negres. Si mireu totes les obres d'art, tot està centrat en Blackness. El fet que acabi en mans d'una colla de nois blancs és especialment escàndol.

És fàcil entendre per què la família de Russell podria qüestionar la explicació de la història de Schory. Toi Russell, que tenia 5 anys quan els seus pares es van divorciar el 1970, té caixes de comptes de diaris i publicacions publicitàries deixades pel seu pare, cadascun detallant el seu paper en la fundació del segell solitari de jazz negre en una indústria dominada pels homes blancs.

La història de l'anunci continua sota l'anunci

A massa artistes de jazz negre se'ls nega l'oportunitat de mostrar el seu talent, afirma Gene Russell en un pamflet enviat per promocionar el segell i prometent que supervisarà tota l'operació. . . fins i tot dissenya ell mateix els enregistraments.

Com a president de Black Jazz Records, Russell va signar i va produir una varietat de música, des del jazz espacial espiritual de Doug i Jean Carn fins al soul funk de l'antic baixista de Count Basie Cleveland Eaton. El segell va donar fotos a una sèrie d'artistes joves, com el baixista Henry Franklin, el guitarrista Calvin Keys i la cantant Kellee Patterson.

I encara que Black Jazz Records no pogués competir amb grans com Columbia, Blue Note i Impulse!, sí que va desenvolupar una base de fans fidels.

La història continua sota l'anunci

Em considerava un nacionalista negre, així que buscava música que no només musicalment sinó també lletrament recolzava el meu estil de vida, diu Erik Nuri, un antic artista de RCA i vicepresident de repertori que era estudiant de primer any a la Universitat de Harvard el 1972 quan va començar a estudiar. LPs a la botiga de discos de Skippy White a la secció Roxbury de Boston. El segell Black Jazz em va tocar una corda.

Anunci

[Una llegenda del jazz va dir que necessitava desesperadament diners. Els seus amics tenien preguntes.]

Va ser destinat.

Russell estava orgullós de la seva visió. I mai va actuar com un empleat.

Solia dir: 'la meva companyia discogràfica', recorda Doug Carn, el Infant Eyes del qual va ser el primer llançament de Black Jazz Records quan va sortir el 1971.

L'article de Billboard que anunciava la fundació de Black Jazz va exposar la visió de Russell d'una empresa propietat, operada, dotada de personal i dirigida als negres. L'article assenyalava que el segell seria distribuït per Ovation Records, propietat de Schory.

Kellee Patterson recorda conèixer Russell en una fira comercial a Chicago l'any 1971. Va parlar apassionadament de la seva idea.

La història continua sota l'anunci

Es tractava d'assegurar-se que els artistes negres estiguessin més representats, perquè a molts d'ells se'ls va robar la seva obra i mai en van obtenir els beneficis, diu Patterson. Gene estava decidit a canviar tot això.

Anunci

Aleshores, Patterson havia arribat a la portada de Jet Magazine com la primera Miss Indiana negra. Ella i Russell es van involucrar sentimentalment, i el seu àlbum debut, Maiden Voyage, va sortir el 1973.

En un moment en què la fusió i el funk havien substituït el jazz orgànic, quan On the Corner de Miles Davis i Mysterious Traveler de Weather Report dominaven el gènere, Russell va seguir la seva visió. Va gravar New Direction, que era un retorn a l'antiga direcció del piano soul produït orgànicament. Black Jazz va fitxar Walter Bishop Jr., el pianista que havia començat a tocar amb Charlie Parker i Miles Davis als anys 50, i el baixista Franklin, el primer àlbum del qual com a líder, The Skipper, va sortir el 1972. Els diners estaven ajustats.

La història continua sota l'anunci

Franklin, que ara té 79 anys, diu que li van pagar aproximadament 1.500 dòlars per les seves sessions de gravació. Mai hi va haver drets d'autor. Però va obtenir alguna cosa més important que els diners del segell de Russell.

Anunci

Ens va donar crèdits musicals, diu Franklin. Aquí és on podríem entrar a la porta.

Els artistes recorden haver parlat amb Russell sobre música, amb el productor treballant llargues hores a l'estudi amb un paquet dels seus sempre presents Kools al tauler al seu costat. Però no va revelar gaire sobre el vessant empresarial. Anys més tard, es deixen especular sobre la participació de Russell a l'empresa. Tot i que Patterson creia que Russell era el propietari, com decideix un nen blanc d'Iowa que vol ajudar els intèrprets negres? - Franklin, Carn i el guitarrista Calvin Keys sempre van suposar que el Black Jazz era impulsat per la cartera de Schory.

La història continua sota l'anunci

Vull dir, quin afroamericà tenia aquest tipus de diners a part de [Berry Gordy a] Motown? diu Keys, que va publicar dos àlbums a Black Jazz. Vam ser víctimes de la societat igual que la resta de músics.

Anunci

Qualsevol xec que vaig rebre d'aquests registres era d'Ovation, diu Carn. Crec que molta gent volia que fos real, com els nens volen que el Pare Noel fos real. Que finalment vam aconseguir una discogràfica negra.

Schory diu que considerava a Russell un amic i un soci creatiu. Però recentment, després d'assabentar-se de les contínues preguntes de la família sobre si tenia l'autoritat per vendre l'etiqueta a 43 North, va començar a investigar els seus fitxers. No va poder trobar un contracte per a Russell ni documentació per comprar Black Jazz Records. Però sí que va trobar factures pels costos de les etiquetes i també una nota de 1973 al seu advocat de llavors, que descrivia l'origen de l'empresa.

La història continua sota l'anunci

Aquesta nota, una còpia del qual es va lliurar a The Post, revela que hi va haver una capa addicional de propietat durant els primers mesos de Black Jazz.

En el relat, Schory diu que Ray Lawrence, un promotor blanc que va morir el 2017, el va presentar a Russell el 1971 i el va animar a donar suport a una nova empresa, Black Jazz Ltd. Però a principis de 1972, Schory va saber que havia estat enganyat per Crec que Russell era propietari de l'entitat. Schory diu que Lawrence i els seus socis comercials en realitat posseïen el 60 per cent de l'empresa enfront dels 40 de Russell.

Anunci

Schory, que diu que va finançar tota l'operació, va posar fi a la seva relació amb Lawrence i l'empresa anomenada Black Jazz Ltd. Però Russell, diu Schory, va trucar i va voler mantenir el seu segell viu. A partir d'aleshores, Schory diu que Black Jazz Records va servir com a divisió d'Ovation. Va pagar a Russell 1.000 dòlars al mes per produir àlbums al segell, segons la nota.

Només hi ha una persona que va posar diners en aquest segell, i aquest vaig ser jo, declara Schory, que diu que encara és propietari de Ovation Records.

La família Russell no és l'única a disputar la propietat de Black Jazz Records.

Erik Nuri, el saxofonista que finalment va deixar RCA, diu que n'és el propietari. Nuri, de 66 anys, va comprar el segell a Schory per 60.000 dòlars als anys noranta. Però Nuri va dir que una malaltia el va deixar incapaç de continuar amb els seus plans de reedició. Va ser llavors quan va conèixer a James Hardge, que tenia una botiga de discos a Atlanta. Van acordar una venda i Hardge va proporcionar un pagament inicial d'uns 50.000 dòlars. La Nuri diu que li va donar les cintes mestres, però que Hardge no va fer mai un altre pagament.

Això va provocar una dècada de confusió al voltant del Black Jazz. Hardge, reclamant la propietat, va llicenciar la música a una empresa del Japó i més tard a Snow Dog Records, un segell de Massachusetts que va reeditar el catàleg en CD el 2012. També va intentar vendre Black Jazz Records a Craigslist per 285.000 dòlars.

Quan l'etiqueta d'especialitat Grup Numero es va burlar el seu preu en una publicació en línia, va lliurar Hardge una sèrie de disgustos per correu electrònic acusant l'etiqueta de racisme i intentant devaluar el Black Jazz. (El cofundador de Numeroro Group, Ken Shipley, va dir que el segell va retirar la publicació després de la queixa de Hardge. Probablement no hauríem d'haver fet alguna cosa pública, va dir.)

Hardge també va lluitar amb alguns dels artistes que van gravar per a Russell. El guitarrista Keys recorda haver intentat fer un concert de reunió de Black Jazz a San Francisco. Diu que Hardge va aparèixer, cridant que només ell tenia el dret d'autoritzar aquesta actuació.

Finalment, Nuri va demandar a Hardge per recuperar l'etiqueta, però diu que el cas va ser massa costós per continuar. Amb la mort de Hardge el 2017, els mestres continuen desapareguts.

Nuri no sabia res de la campanya de reedició de Real Gone fins aquest mes, quan va ser contactat per The Post. El renaixement actual del segell va començar amb Anderson de Real Gone. Sabia que, a partir de la recerca de rècords de col·leccionisme d'observacions, això vinil original i net de Black Jazz podria aconseguir centenars de dòlars a Internet.

El 2019, Antone DeSantis, un autònom de 43 North, es va acostar a Real Gone i li va dir a Anderson que l'etiqueta estava disponible per a la llicència. Anderson va trucar Zev Feldman per veure si estava interessat a consultar el projecte. El nadiu de Washington, D.C., és un amant del jazz, un arxiver i un productor respectat que s'ha guanyat l'aclamació per projectes recents que van involucrar Thelonious Monk, Eric Dolphy i Nat King Cole.

Aquests són àlbums increïblement rars, diu. La música mata, i aquestes són càpsules del temps importants.

Però la Nuri diu que no entén com es podria fer l'acord sense ell.

No està clar quina prova va demanar 43 North a Schory quan va adquirir Black Jazz. Schory va dir que no va proporcionar documents al propietari Curt Frasca sinó només la seva garantia verbal que era propietari de l'etiqueta. Li vaig donar el que tenia al cap del que va passar, va dir. No hi havia cap altra prova que tingués que no en fos propietari.

Quan 43 North es va acostar a ell, Schory no va considerar a la Nuri un factor. El seu record era que la Nuri no li va pagar íntegrament, la qual cosa significava que havia incomplert i els drets del segell van tornar a Schory. Però Nuri va dir que té la seva documentació de Black Jazz en un magatzem a Nova Jersey. Els problemes de salut familiar i els problemes de covid-19 li impedeixen volar per tot el país per recuperar-los, però va dir que probablement parlarà amb un advocat després que les reedicions surtin al mercat.

Per a la meva vida, no sé com 43 North prendria la paraula Dick Schory, diu la Nuri. Només Google Googling discos de Black Jazz, només Google James Hardge, que els hauria de demostrar que Dick Schory no pot reclamar la propietat absoluta només perquè el va fundar. Hi ha un rastre de paper. Hi ha un camí.

Quan li van dir que Nuri va insistir que va pagar completament per l'etiqueta, Schory va dir que no havia trobat els documents que ho demostressin.

Però això no vol dir que no ho fes, va dir Schory. Ara si pot demostrar que ho va fer, o jo puc demostrar que ho va fer. . . després faré alguna cosa amb ell.

Frasca, DeSantis i Joseph Serling, un advocat que representa 43 North, no van respondre a múltiples peticions de comentaris. Però Feldman, l'arxiver, va dir que el conflicte que ha sorgit a mesura que s'acosta el dia de l'alliberament l'ha deixat lluitant per dormir. Recentment, va enviar a Anderson una nota demanant que se l'eliminés del projecte Black Jazz. El seu nom apareix amb Anderson com a coproductor de les reedicions.

Estic fora de mi mateix, diu. He basat gran part del meu treball en la integritat i les relacions amb les famílies. Tant de bo no m'hagués implicat mai.

Toi Russell diu que no té cap problema amb Anderson o Feldman. Només vol que algú li mostri la documentació que demostri que el seu pare va ser tractat de manera justa. A la seva casa de Los Angeles, Russell té piles de cintes i fotografies. Russell espera poder ajudar a Real Gone en el futur mentre continua la seva campanya de reedició.

Estan fent una feina fantàstica, diu Russell sobre l'etiqueta. Espero Déu que es resolgui. Tota la meva idea era que la història que hi havia darrere de l'empresa, això és el que vull treure.

Magda Jean-Louis ha contribuït a aquest informe.

Una nova pel·lícula s'endinsa en la guerra dels drets civils, i aquesta vegada els advocats de l'ACLU són els protagonistes

Preguntes i respostes amb el doctor Fauci: 'En sortirem d'això i tornarem a la normalitat. No et desesperis.’

Q&A amb Doug E. Fresh: Com el raper i productor es va convertir en Human Beat Box